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中世鎌倉の慈善活動の中心「極楽寺」

極楽寺山門

極楽寺山門

鎌倉を代表する古刹「霊鷲山感応院極楽寺」通称極楽寺です。境内は写真撮影禁止となっていますので、寺院の歴史やエピソードなど紹介だけ。

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極楽寺の歴史

極楽寺がいつの創建か、またその経緯などははっきりとしていないため諸説あります。北条重時(第二代執権北条義時の三男)が深沢にあった極楽寺という草堂を現在地に移築、良観房忍性を開山として正元元年(1259)頃草創、翌文応元年(1260)にかけて寺院の伽藍が整備されたとされていますが、伽藍が整備されたのは重時の死(弘長元年(1261)十一月)以後、重時の子長時(1264年没)・業時(1287年没)兄弟の頃のことで、また開山とされる忍性も鎌倉を訪れたのは弘長元年(1261)以降、極楽寺への入寺は文永四年(1267)八月のことです。また、設立当初は浄土宗系の寺院で、忍性の入寺以降律宗寺院になったと考えられてます。

非人救済活動の中心としての極楽寺

極楽寺は鎌倉における慈善救済の中心地として積極的に非人救済活動を展開していました。その代表者が叡尊(1201-90)とその弟子で極楽寺を活動拠点とした忍性(1217-1303)です。

現在とは比較にならないほど大規模な面積を誇っていた極楽寺は百を超える支院を抱え、その中には無料の診療所であった施薬院、孤児や身寄りのない老人・病人を収容する悲田院、ハンセン病(らい病)患者のための癩宿などがあり、中世鎌倉における医療センターの役割を果たしていました。また、土木事業にも精力的で『寺院造営八十三・架橋百八十九、道路修築七十一箇所・井戸掘り三十三カ所』(神谷P98)と伝えられています。

極楽寺は幕府から非人救済活動を一手に請け負っていたらしく、その見返りとして、現在の材木座海岸にあった中世鎌倉最大の貿易港和賀江津の維持管理を委託されるとともに同港の関税徴収権と前浜(由比ヶ浜)の漁業独占権を得ており、この利益が極楽寺の様々な福祉活動の源泉でした。一方で、律宗最大のライバルとして布教活動を行っていたのが日蓮で、日蓮は既得権益を独占する極楽寺の律宗教団を「律国賊」と呼んで強く批判しています。

鎌倉幕府滅亡後の衰退

鎌倉幕府滅亡後、後醍醐天皇の勅願所として寺領を安堵されたのを始めとして、室町幕府や鎌倉公方の庇護を受けて鎌倉有数の寺院としての地位を保っていましたが、戦国時代になると火災や災害、戦災などで相次いで建物を喪失、十六世紀以後衰退し、寛永十年(1633年)、沢庵宗彰が訪れたとき、「仏は臂おちみくしかたふき、堂はいらかやぶれ、むな木たたおみ」と寂れた様子を描写しており、明暦・万治のころ(1655年から1661年のあいだ)、恵性朱殊公によって再興されますが、関東大震災での被災もあって、小規模なものとなって現在に至ります。

境内の建物・文化財など

境内は文久三年(1863年)再建の山門・本堂・大師堂・客殿・庫裡がみられ、国の重要文化財である忍性塔・忍性墓、極楽寺三世順忍・比丘尼禅忍ら合同墓の五輪塔などが建っています。また、製薬鉢と千服茶臼など医療機関らしい遺物も残っています。そのほか、京都清凉寺の釈迦如来像を模した本尊木造清凉寺式釈迦如来立像、木造釈迦如来坐像、本尊脇侍の木造十大弟子立像、木造忍性菩薩像など国の重要文化財が多数保存されています。

発掘調査により、現在の本堂裏手50メートルほどのところで、鎌倉時代の鎌倉石造りの基壇が発見されており、元亨二年(1322年)の年記をもつ近世以降の作と推定される「極楽寺伽藍古図」の図との類似から、絵図の中の方丈華厳院と回廊ではないかと推測されています。(『中世都市 鎌倉 (講談社学術文庫)』講談社,2005年,原著1995年,129-131頁)

極楽寺坂の碑

極楽寺坂の碑

極楽寺坂

極楽寺坂

極楽寺駅

極楽寺駅

特に桜の見ごろになると境内は一面桜が咲き誇りとてもきれいです。長谷寺や高徳院の鎌倉大仏などを見てから長谷周辺を散策しつつ極楽寺坂をこえてここまで足を伸ばすのもおすすめです。


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名前:霊鷲山感応院極楽寺
住所:鎌倉市極楽寺三丁目六番地七号
創建:正元元年(1259年)ごろ
宗派:真言律宗
開山:忍性菩薩
開基:北条重時
本尊:釈迦如来
行き方:江ノ島電鉄線極楽寺駅下車徒歩1分

参考書籍
・かまくら春秋社編『鎌倉の寺 小事典』(かまくら春秋社,2002年)
・神谷道倫著『深く歩く鎌倉史跡散策〈下〉』(かまくら春秋社,2012年)
・神奈川県高等学校教科研究会社会科部会歴史分科会編著『神奈川県の歴史散歩 (下) (歴史散歩 (14))』(山川出版社,2005年)
・河野眞知郎 著『中世都市 鎌倉 (講談社学術文庫)』(講談社,2005年,原著1995年)
・貫達人,川副 武胤 編著『鎌倉廃寺事典 (1980年)』(有隣堂,1980年)
・松尾 剛次 著「鎌倉 古寺を歩く―宗教都市の風景 (歴史文化ライブラリー)」(吉川弘文館,2005年)
・松尾剛次著『中世都市鎌倉を歩く 源頼朝から上杉謙信まで (中公新書)』(中央公論新社,1997年)
・末木文美士著「日本仏教史―思想史としてのアプローチ (新潮文庫)

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